Toledo

Punta Gorda

Punta Gorda, gelegen aan de westkust van de Caraïbische Zee, is de hoofdstad van de regio Toledo in het zuiden van het land. De stad is een perfecte uitvalsbasis om de omliggende archeologische Mayasites, de groene regenwouden en de afgelegen zuidelijke Cayes te verkennen. Punta Gorda is een zeer rustige stad met een aangename sfeer en vriendelijke bevolking die zijn vrije tijd op de straten samen doorbrengt. De stad komt tot het leven op marktdagen wanneer de dorpelingen uit zuid-Toledo naar de stad komen om aankopen te doen, alsook hun producten te verkopen. Voor de toeristen is dit de beste plaats om unieke en exotische producten en souvenirs aan te schaffen. Vaak wordt er ook gebarbecued rondom het centrale park waardoor er een leuke sfeer ontstaat. Elk jaar in mei wordt er in de stad Toledo Cacao Festival georganiseerd.  Oorspronkelijk gehouden om de cacao-industrie in de regio te bevorderen, is het festival uitgegroeid tot een soort beurs waar de toeristen lokale gerechten kunnen proeven, Mayakunst kunnen ontdekken en culturele presentaties bijwonen. 

 

Tropisch regenwoud

Ongeveer een uur rijden van Punta Gorda vindt men een echt paradijs voor natuurliefhebbers. De groene en ongerepte regenwouden met vele watervallen zijn een ideale plaats om tot rust te komen of wandelingen te maken. Vele van de wandelroutes, waaronder die in het Bladen Natuurreservaat, Golden Stream Corridor Preserve en Columbia River Forest Reserve, zijn zo afgelegen dat de wandelaars begeleid moeten worden door een gids en over een speciale vergunning moeten beschikken. Voor velen een uitdaging die zeker de moeite waard is.
 
Toch zijn er prachtige gebieden om te bezoeken die gemakkelijker bereikbaar zijn en toevallig kan men ook daar twee van Belize’s mooiste watervallen vinden. De Rio Blanco en San Antonio Watervallen liggen beide in beschermde natuurreservaten in de omgeving van het dorp San Antonio, ideaal om te genieten van de prachtige landschappen terwijl je in de watervallen zwemt. Zij zijn niet enkel door de toeristen maar ook door de lokale mensen geliefd.

 

Cacao

De zuidelijke provincie Toledo is het hart van de cacaoproductie van Belize. De uitvinding van chocolade is een van de vele geschenken die de Maya’s aan de wereld gaven waarvoor wij zonder twijfel dankbaar moeten zijn. Ze waren de eersten die de cacaobonen gebruikt hebben om er drank van te maken. Sindsdien bleven ze hun techniek alleen maar verbeteren. De unieke traditie is van generatie op generatie doorgegeven en voor vele Mayafamilies in de zuidelijke regio van Belize is cacao nog altijd een manier van leven. De dag van vandaag produceren ze de rijkste en zuiverste chocolade ter wereld. Voor de toeristen worden er speciale tours met workshops aangeboden waarbij ze cacaoplantages en boerderijen kunnen bezoeken. Het is een unieke manier om het hele verwerkingsproces te kunnen volgen en zelf chocolade te maken.

 

Mayasites

Net zoals in heel Belize vindt men ook in de regio van Toledo meerdere indrukwekkende Mayasites. De 2 grootste zijn Lubaantun en Nim Li Punit. 
 
Op 42 kilometer van Punta Gorda vindt men de Pre-Colombiaanse site Lubaantun, ook ‘Plaats van de gevallen stenen’ genoemd. Het is de grootste Mayasite in het zuiden van Belize en is bekend voor zijn bijzondere stijl en unieke constructie. In tegenstelling tot andere sites in de regio zijn de gebouwen uit grote stenen blokken zonder voegsel gemaakt en hebben ze geen deuropeningen. De site bestaat uit een verzameling van zeven plazas, drie balspelvelden en omliggende structuren. Men gelooft dat Lubaantun als administratieve, religieuze en commerciële centrum werd gebruikt. In een klein bezoekerscentrum wordt er een verzameling van keramische beeldjes, aardewerk en kaarten tentoongesteld. 
 
De ruïnes van Nim Li Punit zijn gelegen op een natuurlijke heuvel dicht bij het dorp Indian Creek. Deze site is bekend vanwege de grote hoeveelheid stèles die er gevonden werden. De site zelf is opgedeeld in een westelijk, oostelijk en zuidelijk deel. De westelijke kant is gescheiden van de rest door een kleine beek en bestaat uit terrassen met grote plaza's. Het meest interessante deel van de site is ongetwijfeld het zuidelijke deel. Hier vindt men het Plaza of The Stalae en het Plaza of Royal Tombs. Op het plein van de Stalae werden 26 stenen monumenten gevonden die bij belangrijke politieke gebeurtenissen gebruikt werden. Plaza of Royal Tombs diende als een woonwijk voor de heersende familie waar men ook drie graven heeft gevonden.

 

Blue Creek

Blue Creek is een klein dorpje gelegen aan de Blue Creek rivier omgeven door weelderige regenwouden. Voor reizigers is Blue Creek een aantrekkelijke bestemming vanwege de aanwezigheid van de mystieke grotten, de zip-lining en canopy tours en natuurlijk de eindeloze wandelmogelijkheden in de omgeving.
 
Voor avontuurliefhebbers is de Blue Creek Cave zeker een aanrader (om veiligheidsredenen moeten de bezoekers begeleid worden door een gids). Na 20 minuten lopen door het regenwoud bereikt men de beroemde grot met een verzameling van kristalheldere mineraalbaden en lagunes met een aangename watertemperatuur waar men perfect in kan zwemmen. Daarnaast is het ook mogelijk om door de grot te zwemmen en de unieke en imposante stalagmieten en stalactieten te bewonderen. Na al deze intensieve activiteiten is er altijd een mogelijkheid om van een picknick te genieten.